Gianluigi Zanetti, the Incurable Optimist0

"...all deep, earnest thinking is but the intrepid effort of the soul to keep the open independence of her sea"

(H. Melville - Moby Dick)

I don’t exactly recall my first encounter with Gianluigi. It was in Cagliari in 1992, and CRS4 had just selected and hired a large group of recent graduates, including me. Gianluigi had already been working as a research director at our center, and despite his young age, he could already boast solid experience with some of the most prestigious American research institutions, from Princeton University to Los Alamos National Laboratory.

The environment at CRS4 was highly stimulating. Led by a Nobel Prize winner for physics, all of us researchers — from the youngest ones to those who were already internationally known — were inspired by a tangible enthusiasm. This enthusiasm combined with our energy and motivation were responsible for one of those “states of grace” that sometimes occurs in people’s lives. We had ideas and the knowledge and the tools to implement them, from the brand new IBM RISC to the innovative Connection Machine, which back then had just started to emerge in popular culture (Does anybody remember the first Jurassic Park?). We were like explorers who landed in a new world and saw an infinite horizon of wonderful and unknown prairies in front of us.

Gianluigi practically witnessed CRS4’s birth, as his old friend Pietro Zanarini recalls: “When I left Geneva’s CERN at the end of 1990 to take on the challenge posed by this Sardinian research center, I asked myself who, among the people I knew, held most of the necessary skills and knowledge so I could propose sharing this new adventure with them. Gianluigi was the first person that came to mind. I’d known him since our first years at the Department of Physics at the University of Bologna. He was two years younger than me, but we would regularly bump into each other in the theoretical physicists' computer room, and that’s where our friendship started. So, about ten years after getting our degrees and leaving to gain experience abroad in two different foreign countries, Gianluigi told me he enthusiastically accepted my proposal to come to Cagliari. I was definitely happy as a friend and, at the same time, felt highly reassured to have such an authoritative figure in this professional field.

With his passion for technological innovation and his forward-thinking vision, Gianluigi was perfect for this environment. As his friend and colleague Piero Pili says, “I remember him looking over the data generated at night with apprehension and programming, with those infinite hands of his, the night runs of the fluid dynamics simulations. He would tell me what he was doing, which was completely new to me. My first memory is of a brilliant and passionate Italian researcher, who’d just come back from the U.S. with his wife Benedetta and a new-born baby girl. That passion remained unchanged”. He truly was very passionate, as shown by the many nights or weekends he spent in front of the computer, only taking a break for a delivery pizza and a beer, or by his flights from Europe to the States, which he mainly spent working on his laptop. Communicating with him was not always easy. I still completely remember the long meetings in the corner room on the second floor of the building in Via Sauro, where our discussions were earnest and lively, sometimes testy, but always loyal and frank, like the masculine discussions Solzhenitsyn was so fond of. However, as far as I remember, Gianluigi always followed his own personal style, striving to find a high-level fusion between advanced theories of applied research and the latest innovations in the field of IT and computer science, which were sometimes not even completely developed yet.

Gianluigi was a true innovator, so when the time came he didn’t hesitate to drop his newly-acquired knowledge of fluid dynamics to leap headfirst into a computational genetics program, which was an emerging and little-known discipline back then. He organized an initial tiny core of valued people (the “group that fits in the elevator”). At this stage, his interests clearly revolved around life sciences and the various research aspects related to them: from 3D advanced visualization in clinical environments1, to automated DNA analysis2, from the studies of EEG signals3 to the numeric simulation of cardiovascular flows4. His focus was often on end-users, especially doctors, so he tried to implement computational systems and platforms that they could use as operational support in their professional practice.

At the same time, Gianluigi couldn’t ignore the emerging technologies which would go on to change our daily lives so radically in the years to come, i.e. hypertexts, HTML documents, and content dissemination — including technical and scientific content — over the Web5 6. He played a major role in the dissemination of these new technologies in the Sardinian society. For instance, he contributed to the project at the Alberti High School that led to the creation of the school’s website, which was one of the very first in Italy. Gianluigi remained passionate about information technology over the years. Whenever we came across an “unknown beast”, whether it was in one of the Perl listings or the early Python programs, while wandering across the savannah of computer science, we knew we could rely on Gianluigi to identify them and offer an explanation (we’d always wonder how on Earth he could possibly know that — remember that Google didn’t exist back then!). Lidia Leoni, who was responsible for the computational platform and ICT at CRS4, remembers that Gianluigi “was certainly one of the creators of the high-performance computing infrastructure as we know it today. When we moved to Pula, he was responsible for my department. With the Cybersar project, we managed to set up a very high-speed connection with the rest of the world. This allowed us to become one of the most important computation centers in Italy”. Around the same time in the early noughties, the idea of applying the latest Internet technologies to distributed healthcare systems and to digitalize patients’ data with an electronic health record emerged7. This has become a best practice at hospitals over time and this area of research is still ongoing8.

At the end of the last century, virtual reality was being developed at an unprecedented speed and the medical sector followed suit. From the collaboration between the CRS4’s Visual Computing group and Gianluigi’s team, the IERAPSI was set up. The IERAPSI is a European project aimed at developing a tactile and visual surgery simulator9, where real 3D tomography and MR data was used to create realistic feedback on the surgeon’s virtual burr, which was simulated through a robotic arm and included features such as the masking of the area of intervention from bone powder and other debris. The result was an effective simulator for surgical training. The application of computer vision to medicine also included the usage of interactive holographic screens for viewing and navigating 50-Mpixel images (almost 15 years ago!) controlled by a cluster of GPUs10.

Over the last 10 years, Gianluigi and his group invested many resources on the new field of High-Performance Computing (HPC), which focused on the analysis of large biomedical datasets. The most intensive computational analyses required the usage of huge calculation resources, which until then had been guaranteed by the use of parallel clusters for supercomputing in which the message-passing was explicitly planned by the programmer11: it was an efficient solution, but one that showed some critical issues (for example, a limited fault tolerance) and was generally too difficult for a biologist or a bioinformatician to handle. Gianluigi and his colleagues were among the first to apply a general approach to parallelization to genomic data through MapReduce and its open-source implementation, Hadoop12, thereby developing a pioneering Python API that is still in use today. As our colleague Luca Pireddu clearly explained, “Gianluigi managed to contribute to the advancement of many fields. He started to work on the traceability and reproducibility of scientific analysis very early on. He acknowledged the potential of virtualization well before "cloud" meant more than just the one in the sky. He saw the opportunity to adopt distributed calculation techniques in scientific fields such as bioinformatics when others still only used Perl scripts and text files.”

But now I realize that I won’t be able to tell who Gianluigi really was and what it meant for us all to be around him for all these years. The most reasonable thing I can do is collect the memories of those who knew him and are now mourning for his loss here. These are people who I have had long conversations face-to-face with or who preferred, maybe as a form of consideration, to share their memories of him on the phone or via email13.

Gianluigi was a pure, honest, and sweet person. His disarming smile and his self-deprecating humor were capable of diffusing any tension and made it easy to love him. We will miss his cheerfulness and his exceptional intelligence. We would particularly like to remember his ability to anticipate future developments; to always think laterally with a different point of view; to imagine the future; to create an international scientific network. He had the curiosity to try and challenge himself to new tasks. He could inspire people with generosity, especially young people. If it is true that the only thing we leave behind is our memory in future generations — which we obtain through our actions — then there’s no doubt that Gianluigi will live on this way for a very long time, thanks to both his scientific achievements and the human connections he created over his lifetime.


CRS4, September 11, 2019

— F. Maggio

  1. The Incurable Optimist is how Gianluigi liked to style himself, according to Fabio Bettio his long time collaborator and old friend
  2. P. Pili, R. Scateni, G. Zanetti, A Distributed-Integrated Medical Imaging System, Fourth Eurographics Workshop on Visualization in Scientific Computing, 1993
  3. S. Audic, G. Zanetti, Automatic reading of hybridization filter images, Bioinformatics 11 (5), 1995
  4. S. Angioni, C. Foddis, M. Puligheddu, F. Marrosu, G. Zanetti, Wavelet analysis of EEG for theta activity monitoring as an alternative to Fast Fourier Transform-based analysis, Electroencephalography and Clinical Neurophysiology 1 (103), 116, 1997
  5. A. Giachetti, G. Zanetti, S. Cadeddu, M. Tuveri et al, Comparison between numerical flow simulations and MR measures on glass anastomosis models, VIII Mediterranean Conference on Medical and Biological Engineering and Computing (Medicon98), 1998
  6. A. Leone, G. Zanetti, Il trattamento e la consultazione di dati scientifici mediante ipertesti e CSCW, PIXEL-MILAN-14, 1993
  7. G.M. Manzini, A. Ticca, G. Zanetti, Interactive Books, International Journal of Modern Physics C 5 (05), 1994
  8. G. Brelstaff, S. Moehrs, P. Anedda, M. Tuveri, G. Zanetti, Internet patient records: new techniques, Journal of medical Internet research 3 (1), 2001
  9. G. Delussu, L. Lianas, F. Frexia, G. Zanetti, A Scalable Data Access Layer to Manage Structured Heterogeneous Biomedical Data, PloS One, 11, 12, 2016
  10. M. Agus, A. Giachetti, E. Gobbetti, G. Zanetti, A. Zorcolo, Real-time haptic and visual simulation of bone dissection, Presence: Teleoperators & Virtual Environments 12 (1), 2003
  11. T. Agocs, T. Balogh, T. Forgacs, F. Bettio, E. Gobbetti, G Zanetti, E. Bouvier, A large scale interactive holographic display, IEEE Virtual Reality Conference (VR 2006), 2006
  12. By embedding MPI/OpenMP library calls within Fortran or C/C++ programs
  13. M. Gaggero, S. Leo, S. Manca, F. Santoni, O. Schiaratura, G. Zanetti, Parallelizing bioinformatics applications with MapReduce, Journal Cloud Computing and Its Applications, 12, 18, 2008
  14. Heartfelt thanks go to all those I've mentioned, while not forgetting: Giorgio Fotia, Alessandro Milletti, Enrico Gobbetti, Ernesto Bonomi; Andrea Mameli, Emanuela Falqui and Paolo Sirigu who helped me plan and complete this endeavour; and all those colleagues and friends who've shared a thought, a consideration, a silent moment in memory of Gianluigi Zanetti.

Write a memory / Scrivi un ricordo

Fields marked with * are required.
Your E-mail address won't be published.
It's possible that your entry will only be visible in the guestbook after we reviewed it.
We reserve the right to edit, delete, or not publish entries.
22 entries.
Maria Chiara from Faenza wrote on February 14, 2020:
Ciao zio, leggere questa pagina è spalancare la porta di un mondo sconosciuto a noi Campodoni di Faenza. Tu eri lo zio "genio", e questa parola serviva per coprire la mancanza di categorie mentali per definirti diversamente. Lo zio che il giorno di Natale rischiavi ti fermasse a parlare con uno dei suoi viaggi cosmici, come ha scritto in questa pagina Francesca, in cui io ti avevo già perso dopo i primi metri, ma continuavo ad annuire. E a fine serata puntualmente scherzavamo con le mie sorelle, "anche quest'anno l'avete lasciato a me"!
Leggere i commenti dei tuoi studenti, capaci di infiammarsi e seguirti più di me, mi fa capire che zio speciale che eri. Grazie! e grazie ai tuoi colleghi per questo tributo.
Questa volta a Cagliari veniamo, non possiamo mancare!
PS: a Natale 2006 ne avevo approfittato io, ti ho tenuto tutto il pomeriggio con me per consigliarmi il portatile. Mi fidai ciecamente, anche se mi consigliavi una marca a me sconosciuta (poco commerciale). Non ti ho mai detto però che con quel portatile feci un figurone con i miei compagni di università, e recentemente l'ho ricominciato ad usare in attesa di riparare quello di casa. Funziona ancora! E ogni volta che aprendolo vedo quel logo, ti penso!
Ilaria from Cardiff wrote on December 8, 2019:
Losing you is like losing the ground where I am standing. I miss you Dad.
Matilde from Cagliari wrote on December 3, 2019:
Papà, com'è assordante la tua assenza.
James A Glazier from Bloomington wrote on November 24, 2019:
Gianluigi and I were graduate students together in Chicago and interacted a great deal. In that period, I was working in experimental fluid dynamics and he was working on his computational fluid dynamics methods so, despite much fruitful discussion we never wrote a paper together. I visited him a good deal when we were both postdocs in New Jersey and I had the pleasure of seeing the start of his family. He and his family were very kind at a difficult period in my life and I don't think I would have stayed in science without their support. After he moved back to Cagliari, I saw him only occasionally--we talked of visiting, but it never happened. Ironically, as we saw less of each other in person, my own research work evolved towards his. These days I am working closely with people whose fluid-dynamics code is based on ideas that GIanluigi pioneered. I will miss him very much.
Benedetta from Cagliari wrote on November 23, 2019:
Gigi com'è complicato lasciarti andare
renata from cesenatico wrote on October 28, 2019:
Le persone speciali arrivano in punta di quanto rumore nell'anima quando se ne vanno.
E poi c'è chi rimane ( penso soprattutto a moglie e figli ).
Nonostante la vita.Nonostante tutto.
Anche quelle sono persone speciali.
Gianluigi era speciale ma mi piace definirlo " diversamente normale ".
Porto con me tanti ricordi di tranquille ma spesso indecifrabili chiacchierate sotto l'ombrellone.
Ruben from Bologna wrote on October 10, 2019:
The Italian who is playing games

La mia prima interazione con Gianluigi Zanetti, per molti di noi zag, non è
stata un incontro fisico e per giunta me ne sono reso conto a posteriori
molto tempo dopo. Nella seconda metà degli anni ottanta si era entrambi
in Illinois negli USA, lui a Chicago in un dipartimento di fisica, io ad
Urbana-Champaign (UIUC) in un dipartimento di ingegneria nucleare.
Non ci si conosceva sia per la distanza che per la differenza di età,
lui più giovane di tre anni. Allora mi occupavo di fisica e ingegneria dei
plasmi per la fusione nucleare e sia i dottorandi che i docenti universitari
solevano sciamare in estate verso i laboratori nazionali, nel mio caso
Los Alamos nel New Mexico. Un bel dì fui avvicinato da uno dei pezzi grossi
in visita al laboratorio, non mi ricordo se Freidberg o Montgomery, che mi
chiese se per caso conoscevo quell'altro italiano "who is playing games".
Si era agli albori dello sviluppo dei metodi noti come "Cellular Automata"
e "Lattice Boltzmann" che allora venivano visti quasi come dei "giochi" in cui
si stabilivano le "regole del gioco" a livello microscopico e la dinamica di
questi sistemi riproduceva a livello macroscopico il comportamento dei fluidi.
Ovviamente risposi negativamente.
Questo ricordo è riemerso casualmente parecchi anni dopo il mio ritorno a
Bologna e non ho mai avuto purtroppo l'occasione di parlarne con zag.

In quegli anni zag fu autore di notevoli lavori di fluidodinamica, alcuni
anche in collaborazione con Stéphane Zaleski, che era stato assistant
professor al MIT [1-4].

Dopo vari passaggi intermedi arrivai infine al CRS4 nel 1992 dove incontrai e
frequentai zag anche al di fuori del lavoro; in particolare con alcuni colleghi
del CRS4 di allora ricordiamo sempre con piacere i trekking in sua compagnia
e della moglie Benedetta all'Isola di San Pietro e sulla Punta La Marmora del

In quel periodo Zaleski, che nel frattempo era tornato in Francia all'Università
Pierre et Marie Curie di Parigi, ora nuovamente Sorbona, visitò il CRS4. Aveva
cominciato ad occuparsi di miscele/flussi bifase e, non soddisfatto dei
risultati ottenuti con i nuovi metodi, era ritornato alle equazioni classiche
di Navier-Stokes e allo sviluppo di nuove tecniche numeriche per poter
simulare i flussi bifase, per esempio miscele di aria e combustibile liquido, con
il tracciamento esplicito delle interfacce. Fece il seminario e lasciò a zag
la prima versione bidimensionale del codice. Zag pensò bene di chiedere a me e
a Carlo Nardone se eravamo interessati allo sviluppo part-time della versione
tridimensionale del codice e in circa otto mesi la versione 3D del buon
vecchio SURFER era pronta, debuggata e operativa [5].
Una parte rilevante del notevole successo di SURFER fu anche dovuto alla
primissime visualizzazioni tridimensionali dei risultati delle simulazioni
e ai filmati prodotti con le librerie sviluppate dal gruppo di computer
graphics coordinato da zag.
Zaleski fu molto impressionato da quel lavoro e la nostra collaborazione
continua da allora anche dopo il mio trasferimento all'Università di Bologna.
La notizia del tragico incidente mi ha raggiunto proprio durante una missione
a Parigi da Zaleski e se possibile è stata più dolorosa per entrambi, visti
i trascorsi comuni con zag.
Nonostante il titolo iniziale provenga da tutt'altro ambito, credo che descriva
molto bene la passione e l'impegno sconfinati che zag metteva nel suo lavoro
a tal punto che le più accese discussioni teoriche alla lavagna potevano
tranquillamente prendere derive tangenziali e sfociare nella più coinvolgente

Salvo omissioni involontarie, queste sono le pubblicazioni più citate di zag
del primo periodo della sua attività scientifica. Il numero di citazioni
è preso da google scholar, il database senz'altro più generoso, ma anche
l'unico che non richiede un abbonamento.

[1] Use of the Boltzmann equation to simulate lattice-gas automata,
McNamara, G.R., Zanetti, G.,
Physical Review Letters 61(20), pp. 2332-2335, 1988 (2330 cit.)

[2] Scaling of hard thermal turbulence in Rayleigh—Bénard convection,
Castaing, B., Gunaratne, G., Kadanoff, L., Libchaber, A., Wu, X.-Z.,
Zanetti, G., Heslot, F., Thomae, S.
Journal of Fluid Mechanics, 204(1), pp. 1-30, 1989 (1022 cit.)

[3] Lattice Boltzmann model of immiscible fluids,
Gunstensen, A.K., Rothman, D.H., Zaleski, S., Zanetti, G.,
Physical Review A 43(8), pp. 4320-4327, 1991 (1378 cit.)

[4] Clustering instability in dissipative gases,
Goldhirsch, I., Zanetti, G.,
Physical Review Letters 70(11), pp. 1619-1622, 1993 (982 cit.)

[5] Modelling merging and fragmentation in multiphase flows with SURFER,
Lafaurie, B., Nardone, C., Scardovelli, R., Zaleski, S., Zanetti, G.,
Journal of Computational Physics 113(1), pp. 134-147, 1994 (1081 cit.)
Alessandro from Decatur, GA, USA wrote on October 5, 2019:
Ricordare Gianluigi, o meglio Zag, è facile e difficile allo stesso tempo.
Facile, perché mi ha riempito di conoscenza e passione, con una ricchezza che è difficile concepire... e perché lo ha fatto con uno spirito che sta in una parola dimenticata, sconosciuta: gratuità. Non ti comunicava scienza né per spocchia, né per interesse. Alla sua scrivania c'era sempre posto e tempo per chi aveva passione.

Difficile perché lo ha fatto in così poco tempo, fra il 1995 e il 1998 e io so bene che quello che sono scientificamente, lo sono anche grazie a lui, ai TeraByte di conoscenza che mi ha trasmesso in così poco tempo (altro che 5G!).

Gianluigi non insegnava, comunicava passione prima che scienza. Quanto avrei voluto dirgli della caterva di cose splendide che avevo capito solo dopo molto tempo su di lui!

In via Nazario Sauro 10 ho vissuto intensissimi momenti di vita e di scienza che serbo con gratitudine e hanno principalmente la faccia di Zag. In quel Gennaio 1996 arrivai con una scassatissima Renault 11 e dopo una notte quasi insonne, riuscii a parlargli alle 8 di sera, quando io ero già cotto e lui invece ancora iperattivo. Ricordo la sferzata di quel "non ci siamo!" quando si rese conto che non sapevo un'acca di Unix. Eppure non sentii spocchia, ma una sferzata, appunto. Iniziò così un mese e mezzo entusiasmante, in cui apprezzò il mio impegno e la mia voglia di conoscere e imparare. Mi fece solo un altro rimprovero in tutto il tempo della nostra collaborazione, quando di fronte a una simulazione completamente andata a rane e alla mia frustrazione, mi assestò un bel calcio virtuale nel fondoschiena per farmi reagire.

Ma ho due ricordi che più di altri svettano. Entrambi nella sala delle Silicon (che avevo ribattezzato "il congelatore").
Una sera dopocena con lui e Stephan Zaleski, davanti alla lavagna. Parlavano di come certe quantità avrebbero dovuto scalare con altre. Erano veloci come fulmini nei loro ragionamenti ed io assistevo a quella che era un'opera d'arte vivente, lo spettacolo dell'ingegno umano. Testimone passivo ed estasiato, consapevole esterrefatto di tanta bravura.

Il secondo si riferisce a un giorno di settembre del 1996. Avevamo finalmente lanciato una simulazione con successo in una carotide di un paziente. Non ne avevamo mai viste così, la simulazione era andata a buon fine, avevo ricostruito la geometria da 4 angiografie, avevo fatto la mesh superficiale a mano con la direzione e i consigli suoi e di Fausto Saleri. E ora , la simulazione era andata a buon fine, e io volevo mostrargliela, ma lui non aveva tempo. All'epoca, la sua famiglia era ancora in vacanza e lui si poteva permettere di vedersi con me alle 8 di sera. Una pizza, una chiamata alla sorveglianza per dire che ci saremmo trattenuti e via. Vedere i risultati ci fece impazzire, come due bambini. Lui era un mago e trovò il modo di visualizzare quella simulazione in un modo spettacolare. Si entrava nella carotide del paziente e stando a cavallo della biforcazione si potevano vedere i flussi elicoidali del sangue, quei flussi che - allora in via ipotetica, oggi con più certezza - si pensava fossero legati all'aterosclerosi. Erano ormai le 2 di notte, io avevo un aereo alle 7.20am da Elmas per Milano. Mi spedi' a casa di Massimiliano Tuveri con la sua Renault 5 (facevamo a gara a chi avesse la macchina più improbabile) dove avevo alloggiato a prendere la mia roba. "Non fermarti, non dormire, torna qui subito". Alle 3 ero lì, e l'idea di quella di mettere le pathlines per sottolineare la traiettoria del sangue dall'interno della biforcazione. Lungo dibattito: coloriamo le pathlines o le lasciamo bianche? Ma no dai, lasciamole bianche, sennò sembra una carnevalata. Che dici, le palline vanno bene per segnalare la direzione? Si', dai, perfette.

Ok. Ore 5 am, stiamo facendo la videocassetta, il 26 Settembre ho un talk, il mio primo in Inglese, all'ICTP per una scuola estiva alla presenza "solamente" di Brezzi, Szepessy, Maday, Le Tallec, Pironneau, Rannacher, Stemberg.... Ore 6 "Zag, ho un aereo fra un'ora", "ce la fai, ti porto io!". Corsa in aeroporto, 6 e 45am: "dove imbarcano per Milano?" "Corra, si stanno già imbarcando!" Bei tempi prima del 2001, potevi prendere un aereo come un treno, per un pelo....

A Milano alle 10 al bar del Politecnico, Fausto mi guardava ridendo, mentre io avevo una faccia sconvolta...
Ma lo sconvolgimento venne quando vidi il filmato... "Zag - al telefono - sai che più che sangue, adesso che ci penso questi sembrano il spermatozoi del film Senti chi parla? Con la voce di Paolo Villaggio???" Abbiamo riso per giorni.
Presentai quel filmato, nell'epoca in cui un dottorando aveva trasparenze e non laptop, il PowerPoint era una scatola di pennarelli colorati e un filmato... Un filmato era un VHS nell'aula magna dell'ICTP. Ho messo tutti quei fantastici analisti numerici sulla tip di una biforcazione carotidea di un ignaro signore bergamasco, li abbiamo messi tutti li, Zag ed io, suscitando davvero una certa impressione su cosa potesse essere la fluidodinamica numerica vascolare (ovviamente dopo la doverosa "disclosure": badate che questi non sono spermatozoi...).

Era l'inizio di un lungo viaggio che continua oggi insieme a cardiologi fantastici come Spencer King, Habib Samady e bioingegneri di cui leggevo i paper come Don Giddens.
E mi sento uno stupido per non aver mai eseguito quello che avevo pensato di fare diverse volte: ricontattarti e chiederti come va.

Sei morto come era troppo presto, ma forse giusto che fosse: in preda a una passione che tanto ha a che fare con la fluidodinamica. Quella che tu amavi e conoscevi come pochi altri.
Sei morto esattamente come un altro grandissimo scienziato, Andreas Gruentzig, il primo medico ad aver messo uno stent in un paziente e direttore della cardiologia interventista di Emory. Morì come te nel 1985 e sono sicuro che ora state già conversando di flussi sanguigni e aerei.

So long, scienziato e uomo vero.

Francesca wrote on September 29, 2019:
Zag non ti insegnava a nuotare, ti spiegava (vagamente) come muovere le braccia e ti buttava nell'acqua. Lí per lí a volte poteva essere terrificante, perché quando annaspi magari non ci pensi che comunque lui è lí vicino, pronto a darti una mano(na) se cominci a bere troppo. Però è probabilmente un'ottima tecnica per tirare su gente che quando qualcosa non riesce non si abbatte, ma si rialza con mille idee nuove per riprovare (come Willy il Coyote), che ragiona e non si limita a seguire, ma traccia insieme a te una rotta per andare alla scoperta dell'ignoto, anche se agli esterni non è evidente che si sta seguendo una direzione. In effetti, uno dei tanti momenti particolari del lavorare con Zag era vedere la faccia delle persone, soprattutto quelli che lo conoscevano poco, quando partiva per uno dei suoi viaggi mentali nel mezzo di un discorso. Era come se fosse appena atterrato un extra-terrestre e stesse cercando di comunicare qualcosa con le nostre parole, ma usate in un modo nuovo, mai sentito prima. Molti lo fanno per posa, cercano di infarcire le conversazioni di paroloni complessi e inutili solo per impressionare e confondere. A lui capitava perché davvero quello che stava pensando era complesso, magari a volte un po' fuori tema rispetto al momento perché si stava già proiettando in una dimensione futura e possibile, ma cosí lontana dal presente da sembrare quasi inconcepibile. E' che lui la concepiva. Riusciva a vedere nello stesso momento il minimo dettaglio del qui ed ora, insieme ai possibili sviluppi di quello che sarebbe successo tra cinquant'anni, tipo Dottor Strange, ma senza gemma del tempo (anche se, nella metafora Avengers, lui sarebbe piú Stan Lee). Con preparazione sul contesto, tanta pratica e tanta tanta fantasia si riusciva almeno a intravvedere la traiettoria principale, per imbastire un dialogo che chiarificasse l'idea portante e quello che ne derivava come azioni, presenti e in prospettiva. Questo serviva a noi che lavoravamo con lui, ma anche a lui stesso, perché anche per lui qualche volta c'era il rischio di perdersi tra tutte quelle dimensioni parallele compenetrate. Le persone che lo conoscevano meno erano piú esposte al rischio di pensare di avere a che fare con un alieno, ma comunque quasi tutti escludevano subito che lo stesse facendo per sentirsi importante o mortificare l'interlocutore. Di questo effetto abbiamo parlato tanto, perché lui faticava a capire perché non lo capissimo e voleva trovare un modo per superare questa barriera. Quindi, quando ne aveva il tempo, si preparava attentamente, pensando a chi lo avrebbe ascoltato, magari testando con noi quello che voleva dire. Se riusciva a seguire questo piano di comunicazione personale, andava alla grande e conquistava il pubblico, facendolo appassionare e anche divertire, che è uno dei modi migliori di capire o ricordare un'idea. Ogni tanto era piú forte di lui, e ripartiva per uno dei suoi viaggi nel bel mezzo del discorso. Quando se ne accorgeva in corsa, dalle nostre facce o dagli sguardi persi degli interlocutori, rimediava e correggeva il tiro al volo. E subito dopo, quando restavamo soli, le prime parole erano sempre "L'ho rifatto di nuovo, vero? Ma qualcosa si capiva?". A volte si capiva, a volte meno. Ma tutti, qualunque fosse il punto fino a cui riuscivamo a seguirlo, ci rendevamo conto di essere davanti a una persona straordinaria, nella mente e nel cuore. So che ti saresti un sacco imbarazzato per questa frase e mi avresti guardato malissimo, ma quando ci vuole ci vuole. Grazie Zag, per tutto quello che ci hai dato e che abbiamo fatto insieme, inclusi questi viaggi cosmici. Soprattutto perché, una volta che cominci a farli, non ne puoi piú fare a meno.

Zag didn't teach how to swim, he (vaguely) explained how to move the arms and threw you into the water. That sometimes could be terrifying, because when you think you are drowning you don't remember that he's there anyway, ready to help you if you start drinking too much. But it's probably an excellent technique to grow people who when something fails do not fall, but get up with a thousand new ideas to try again (like Wile E. Coyote). People who think and don't just follow, but together with you trace a route to discover the unknown, even if from the outside it is not obvious that you are following a direction. In fact, one of the many special moments of working with Zag was to see the faces of people, especially those who knew him little, when he was leaving for one of his mental journeys in the middle of a speech. It was as if an extra-terrestrial had just landed and was trying to communicate something with our words, but used in a new way, never heard before. Many do it just to impress and confuse, filling the conversation with complex and useless words. In his case it depended on the fact that what he was thinking was really complex, perhaps sometimes a little off-topic, because he was already projecting himself into a dimension future and possible, but so far from the present as to seem almost inconceivable. But he was able to conceive it. He could see at the same time the smallest detail of the here and now, along with the possible developments of what would happen in fifty years, like Dr. Strange, but without the gem of time (although, in the Avengers metaphor, he would be more Stan Lee). With preparation on the context, a lot of practice and a lot (a lot) of imagination we could at least glimpse the main trajectory, to set up a dialogue that clarified the main idea and what came out of it as actions, present and in perspective. This was useful for us, but also for him, because even for him sometimes there was the risk of getting lost among all those parallel dimensions penetrated. People who knew him less were more exposed to the risk of thinking they were dealing with an alien, but in any case almost everyone immediately excluded that he was doing it to feel important or mortify the interlocutor. We often talked about this effect, because he struggled to understand why we didn't understand him and he wanted to find a way to overcome this barrier. So, when possible, he has prepared his speechs carefully, thinking about the public, often testing with us what he wanted to express. When he has succeeded in follow this personal communication plan, he has conqueered the audience, infusing passion and fun, which is one of the best ways to understand or remember an idea. Every now and then it was stronger than him, and he left anyway for one of his trips in the middle of the speech. When he noticed it on the run, from our faces or from the lost glances of the interlocutors, he would rehearse to correct the trajectory. And immediately afterwards, when we were alone, the first words were always "I did it again, haven't I? But was it possible to understand something?". Sometimes yes, sometimes less. But everyone, no matter how far we could follow him, realized that we were in front of an extraordinary person, in both minds and hearts. I know you would have been so embarrassed about that sentence and would have looked at me in a grumpy way, but it's true. Thank you Zag, for all that you have given us and that we have done together, including these cosmic journeys. Especially because, once you start, you can't do without them anymore.
Andrea Pietrabissa from Pavia wrote on September 28, 2019:
Chicago, 1987. Benedetta e Gianluigi mi avevano “adottato”. Ci trovavamo spesso la sera a casa loro per cenare italiano e mangiare assieme un’altro pezzo di un’interminabile torta ai picani, durata alcuni mesi...
Parlavamo di computer, trapianti di fegato e incerto futuro. Non ci siamo mai più visti, ma abbiamo continuato a seguire a distanza le nostre vite scrivendoci e parlando qualche volta al telefono. Buon viaggio, vecchio amico.
Antonio from Cagliari wrote on September 27, 2019:
Ciao Zag,
ricordo bene quando arrivasti (assieme a Zip) ai primi di febbraio 1991 in via Caboni, fresco di PhD, raccontando dell’inverno gelido di Chicago, e dei mille progetti che volevi realizzare.
Sei stato motore “defilato” di una crescita scientifica e tecnologica notevole per la Sardegna (ma non solo), e disrupting più di quanto fece Kanthan nel settore sistemi nel 1992 … la idea della prima webmail è stata tua e Luca la implementò alla grande, la collaborazione coll’Ospedale Brotzu per Il biomedicale un primo passo fondamentale per portare credibilità al CRS4, ci sarebbero tante altre cose da citare.
Hai dato tanto alla Sardegna, lasci un grande vuoto, ma il ricordo sarà indelebile
Emanuele Neri from Pisa wrote on September 26, 2019:
R. I. P. Amico con cui ho collaborato. Un ricercatore, uno scienziato. Chi lo ha conosciuto può testimoniare le sue qualità umane e professionali. Incontrarlo ai convegni o in meeting progettuali era sempre un momento di crescita culturale e di ispirazione.
Ciao Gianluigi.
Cecilia wrote on September 23, 2019:
And now you have gone, too soon, too suddenly. Just like when, sometimes, you said “I have this conference call I can’t attend, could you do it? You just have to connect, stay quiet and listen”. And maybe, that was your way to say “get in there and learn”. There was no choice at that time, nor is there today. We are here and we face these challenges without the certainty of relying on your answers anymore. You have been able to shake me up and give me precious advices when I felt I couldn’t measure up, you showed me trust by giving me tasks that I saw as huge. I’ve learned a lot from these challenges, but I really wish I still had time to learn more from you.
And look, I wrote directly in English... just like you always told us we should do.
Goodbye Zag, thank you for everything.
Pierpaolo Griffa from Milano wrote on September 23, 2019:
Di Gianluigi ricordo con ammirazione e affetto la sua competenza, il suo rigore scientifico, la sua curiosità e capacità di ascolto, tutte cose che lo facevano spesso entrare in riunione con apparente distacco. Ancor più l'ho sempre ammirato per la velocità e simpatia con cui quelle sue indubbie capacità si trasformavano in entusiasmo e creatività.
E' solo così che l'ottimismo può diventare incurabile e senz'altro per tanti anche contagioso.
Grazie Gianluigi !
Alessandro Pomata from Cagliari wrote on September 22, 2019:
Gianluigi e' stata la prima persona ad avere avuto davvero fiducia in me. Quello che sono professionalmente ora lo ha iniziato lui. Ha avuto un impatto decisivo su di me, e non lo dimenticherò mai.
So che mi apprezzava.
Nonostante i tanti anni passati dopo aver lavorato con lui, solo pochi mesi fa non mi ha fatto mancare il suo aiuto.
Mancherà tanto alla ricerca. Mancherà tanto alla Sardegna. Mancherà tanto a me.

Grazie zag, per tutto
Franco Marrosu from Capoterra wrote on September 22, 2019:

mi sentirei onorato se potreste aggiungere ai commenti e ricordi di Gianluigi anche il mio


Francesco Marrosu

Per una singolare coincidenza tornavo anch’io dall’Universita’ di Princeton quando Gianluigi ed io ci incontrammo al secondo piano del mitico stabile in via Nazario Sauro. Ho sempre avuto, io medico, un’attrazione per quella parte delle scienze che possono contribuire a dare un “flavour” scientifico ad una pratica empirica, in fondo, come la nostra. Gianluigi mi era stato presentato da Helga Wilson , straordinaria poliglotta segretaria che con la sua sensibilita’ umana e scientifica aveva capito che questa contaminazione sarebbe potuta essere interessante. Cosi’ fu davvero…Lavorammo col suo gruppo , formato da giovani intelligenti ed entusiasti. I nostri temi, ancora attuali , furono centrati su quel difficilissimo campo neuroscientifico che e’ l’Elettroencefalogramma appena divenuto digitale da analogico che era. Discutemmo sempre con entusiasmo di elaborazioni fatte con software implementati ad hoc che ci aiutarono a capire le variazioni di segnale EEG in ambito sperimentale ed in situazioni patologiche (epilessia) e terminali (morte cerebrale) nei quali i segnali EEG andavano educatamente considerati al di la’ della visione del grafoelemento che recitava se stesso. Con Gianluigi ed il suo straordinario gruppo (Paolo Pili, Federico Santoni ed i piu’ recenti Busonera e Cogoni) presentammo, publicammo e discutemmo in sedi locali ed internazionali i nostri risultati. In tutto questo Gianluigi dava i suoi pareri, indicava la strategia, chiedeva curioso a noi clinici i risvolti pratici di questo nostro ricercare. Al di la’ di questo Gianluigi resta per me la persona sempre disponibile ad un colloquio con quella meraviglia sempre aperta a tutte quelle possibili circostanze scientifiche dove il suo contributo poteva dire a noi qualcosa in piu’.

Francesco Marrosu

Professore di Neurologia
Luigi Arru from Nuoro wrote on September 20, 2019:
Ho conosciuto Dr Zanetti durante la mia attività come assessore alla sanità, così come scopri le enormi potenzialità del CRS4.Mi avvicinai con molta curiosità e capii che la sua enorme potenzialità come quelle del CRS4 non venivano capite e non venivano integrate nelle politiche per migliorare la nostra Sardegna.l’esempio pratico della telemedicina con la rete tra il Brotzu e Ospedale di Lanusei per effettuare ecocardiografia pediatrica erano la testimonianza della incapacità dell’amministrazione nel declinare e applicare le potenzialità. Chiesi a Lui di partecipare al tavolo della Telemedicina. Una parola minrimesse impressa nel colloquio sulle reti: SCALABILITÀ. Non ho fatto in tempo a vedere tradotta e realizzata la su progettualità. Pur concludendo con questo rimpianto, ringrazio per avere avuto modo di conoscere una persona un gruppo di persone speciali
Daniel Dui from London wrote on September 20, 2019:
I met Gianluigi with other kids from high school Alberti in Cagliari in 1995, when CRS4 did a project to introduce in schools this new thing called the World Wide Web. I considered him my mentor and we have been in touch since.
Like many others, I learned a lot from him. I remember late night sessions of Perl wizardry in Via Sauro, when he helped me install Linux on my 386 PC, and how he treated all of us, who had not started university yet, as peers.
I would not be where I am now without his influence.
Goodbye Zag.
Vittorio wrote on September 20, 2019:
Il primo giorno di tirocinio al Brotzu, dopo esserti vantato con Andrea Giacchetti
della tua installazione di Gentoo sul Dell 11 pollici (che le tue manone ricoprivano completamente),
mi hai detto: "Noi siamo disposti a insegnarti ma vogliamo da parte tua impegno". Credo sia stata
la frase più severa che mi hai detto in 11 anni in cui sei stato il mio capo. Spero di aver appreso anche solo
una minima parte dei tuoi insegnamenti. Grazie di tutto, Zag. Addio

The first day of internship at Brotzu, after bragging with Andrea Giacchetti
of your Gentoo installation on the Dell 11-inch (which your hands completely covered),
you told me, "We're willing to teach you, but we want you to commit." I think it was
the most severe sentence you told to me in 11 years of being my boss. I hope I've learned even just
a little of your teachings. Thank you for everything, Zag. Goodbye
Giuditta wrote on September 18, 2019:
Addio Zag, che la terra ti sia lieve. Nel 1992 da neolaureata sei stato per me il primo vero esempio di ricercatore che ho incontrato e, a distanza di tanti anni, la tua passione e’ rimasta sempre la stessa...quella che ha contagiato tantissimi...che come me ti ricordano con grande affetto e stima

Questo sito utilizza cookie tecnici e assimilati. Possono essere presenti anche cookie profilazione di terze parti. Se vuoi saperne di più o negare il consenso a tutti o ad alcuni cookie leggi l'informativa completa. Proseguendo nella navigazione (anche con il semplice scrolling) acconsenti all'uso dei cookie. This site uses technical and anonymized analytics cookies only. There may also be profiling third-party cookies. Please read the cookie information page to learn more about how we use cookies or blocking them. more information

The cookie settings on this website are set to "allow cookies" to give you the best browsing experience possible. If you continue to use this website without changing your cookie settings or you click "Accept" below then you are consenting to this.